La création de la Flow Velociti Elite ne semble pas avoir été de tout repos…
Oui, en effet ! Nous sommes très heureux du chemin parcouru depuis la création des Flow Velocity Elite. Tout commence en 2017-2018 avec l’équipe de la Dark Sky Distance à Flagstaff, en Arizona. Nous venions de réunir l’équipe et nous disposions enfin d’un groupe d’athlètes élite Under Armour. Mais le marché a alors changé de manière spectaculaire. Nous avons très rapidement vu les chaussures de compétition passer de chaussures de course légères, à des chaussures hautement propulsives, avec des plaques de carbone. Honnêtement, nous avons été un peu pris au dépourvu et nous n’avons pas réagi assez vite. Nos athlètes ont vraiment eu l’impression d’être désavantagés par rapport à la concurrence. Nous avons alors commencé à entendre que, peu importe les efforts qu’ils fournissaient, peu importe leur stratégie ou leur plan d’entraînement, ils savaient qu’ils ne pourraient pas donner le meilleur d’eux-mêmes. Et lorsque nous avons perdu quelques athlètes avant les championnats du monde, nous savions que ce serait un moment difficile. Mais ensuite, nous avons vraiment mis les bouchées doubles. Nous avons formé une équipe en interne et avons décidé que nous devions trouver une solution rapidement. Nous avons donc baptisé ce projet « Lightspeed », car nous savions que nous devions aller plus vite pour équiper nos athlètes que nous ne le ferions dans le cadre d’un cycle de vie normal de création de produit. Notre calendrier en ligne prévoit généralement 18 à 24 mois pour la mise sur le marché d’un produit. Mais dans ce cas-ci, nous voulions livrer le résultat final dans un délai d’environ un an. Nous avons donc commencé en juin 2021 avec l’objectif de livrer avant juin 2022, avant les championnats du monde à Eugene, dans l’Oregon. Nous avons donc constitué une équipe pluridisciplinaire : il s’agissait d’une équipe de création de produits basée à Portland, dans l’Oregon, et de notre équipe d’innovation. C’est notre groupe de Baltimore qui effectue tous les tests en laboratoire. Et surtout, nos coureurs à Flagstaff, en Arizona, avec la Dark Sky Distance. Nous avons donc commencé à itérer, à prototyper, à démonter les chaussures, à obtenir ces informations pour commencer à construire et nous utilisons une combinaison de technologies Under Armour existantes que nous avons vraiment optimisées pour le jour de la course, comme Flow et Warp. 

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Nous avons également intégré de nouvelles technologies dont nous savions qu’elles étaient nécessaires pour que la chaussure soit vraiment performante au plus haut niveau. Nous avons donc introduit une nouvelle plaque de carbone ainsi que de nouveaux matériaux. Il y a eu beaucoup d’essais et d’erreurs. Nous n’atteignions pas vraiment notre but, mais nous avons pu apporter quelques changements clés basés sur les commentaires des athlètes dès le début, ce qui nous a vraiment mis dans une bonne position. Ainsi, après le troisième prototype, nous avons eu le sentiment qu’il était temps de lancer le produit sur le marché et nous avons obtenu la certification par World Athletics. Des athlètes ont donc effectué des tests en conditions réelles. Nous avons vu Jordan Trope, un coureur de compétition, et un ami de la marque, basé à Baltimore. En octobre 2021, il a eu l’occasion de courir trois marathons en trois jours avec un prototype. Il a couru Baltimore le samedi, Chicago le dimanche et Boston le lundi avec le deuxième prototype de la Flow Velocity Elite. Il a couru avec une moyenne d’environ 2 heures 30. Étonnamment, les performances étaient constantes, ce qui nous a fait savoir que nous atteignions notre objectif. Cela nous a permis de la mettre sur le marché en juin 2022, puis de la commercialiser à grande échelle au printemps 2023. 

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Pouvez-vous nous expliquer ce que vous avez appris de ce cycle de production très rapide ?
Tout à fait. Les athlètes peuvent courir 100 km en une semaine et nous donner un retour d’information extraordinaire. Ils sont les maîtres de leur art. C’est vraiment ce qui va nous guider à l’avenir. Cela nous a permis d’accélérer le processus, d’éliminer certaines étapes et de nous demander si cela convient à l’athlète. Si c’est le cas, alors nous pouvons aller de l’avant. Par rapport à l’équipe classique, cette équipe est plus grande. En fait, elle a impliqué beaucoup de personnes, mais c’était vraiment une petite équipe concentrée pour faire avancer ce projet. J’ai dirigé le produit pour m’assurer que nous respections le calendrier et que nous atteignions nos objectifs. Nous avions un concepteur, un développeur et environ trois partenaires d’innovation. Le groupe le plus important était évidemment nos athlètes :  nous avons réalisé des interviews avec dix athlètes qui ont porté les chaussures, et nous avons pris en compte tous ces commentaires. Mais nous ne voulions pas avoir trop de couches d’intermédiaires et une équipe trop nombreuse aurait ralenti le processus. Nous voulons être rapides et agiles, afin de pouvoir franchir rapidement toutes les étapes. 

Qu’avez-vous appris de ce processus qui sera utilisé pour la conception des autres chaussures ?
Complètement. Et cela nous donne une base solide pour aller de l’avant. Il y a aussi des choses que vous pouvez mieux faire si vous avez plus de temps. Mais cela nous a donc permis d’établir une base. Nous avons commencé à tester les futures versions Elite sur nos athlètes Elite et cela nous permet de construire l’avenir. Je pense donc que la chose la plus difficile est de construire votre première chaussure. Et une fois que vous avez réussi, cela vous permet d’aller de l’avant. 

Quel serait pour vous, les trois points forts de la Flow Velociti Elite ?
Avec les Flow Velociti Elite, c’est comme si nous avions pris une approche plus dynamique. Elle n’a pas été créé sur la base d’un seul athlète mais grâce à plusieurs athlètes car nous considérons également la population de coureurs dans son ensemble. Si vous voulez aller vite, cette chaussure va vraiment réagir et s’adapter à vous. Vous n’aurez pas l’impression de devoir atteindre une certaine vitesse pour que la chaussure fonctionne. Je pense que c’est la preuve que nous avons travaillé avec 50 ou 60 coureurs aux capacités et à la vitesse différentes qui ont enfilé la chaussure et qui ont vécu une expérience extraordinaire. Cela a été une véritable confirmation du fait que n’importe quel coureur peut l’enfiler. J’ai l’impression qu’ils sont plus rapides et plus performants. En outre, elle utilise le meilleur des technologies Under Armour et certains avantages concurrentiels. Toutes les autres marques dans les courses Super Shoot utilisent une semelle extérieure en caoutchouc, qui ajoute du poids, de la traction, mais n’ajoute pas d’amorti. De plus, dès que le caoutchouc disparaît ou commence à se dégrader, vous arrivez au milieu de la semelle et la chaussure n’est plus sûre pour courir. C’est une histoire de durabilité de la traction, mais il y a aussi la question de l’amorti. Vous bénéficiez donc d’un meilleur rebond sous le pied sans le poids mort d’une semelle extérieure en caoutchouc. En ce qui concerne l’empeigne, nous avons constaté que de nombreuses marques utilisent des matériaux très fins qui ne résistent pas à l’étirement et à la tension. Si vous faites un marathon, vous faites (45 040 pas), ce qui représente beaucoup de stress et de tension pour la partie supérieure. Ainsi, du premier kilomètre à la fin de la course, la chaussure sera différente. Au cours de son cycle de vie, la chaussure, grâce à notre technologie de déformation, se déplace et réagit à la foulée unique du coureur. Vous subissez donc moins d’étirements et moins de contraintes. Ainsi, de la première fois que vous portez la chaussure jusqu’à votre toute dernière course en fin du cycle de vie de la chaussure, l’empeigne aura plus de contenance, plus de tenue. 

Quels sont les trois principaux éléments que vous souhaitez voir évoluer dans la prochaine chaussure ?
Oui, je pense que la prochaine itération nous permettra d’aller encore plus loin avec les plaques de carbone. C’est quelque chose sur lequel nous travaillons avec un grand partenaire. Mais en réalisant cette offensive accélérée, nous avons plusieurs voies à explorer et nous avons dû en choisir une. Je pense que les plaques de carbone, parce qu’elles sont nouvelles dans notre arsenal, sont quelque chose que nous pouvons maximiser à l’avenir. L’ajustement et le confort seront toujours les points les plus importants pour le coureur. C’est l’un des grands avantages et l’un des grands retours que nous avons entendus à propos de la chaussure : elle est très confortable. La différence entre une chaussure de course vraiment confortable et une course à crampons de piste, c’est le jour et la nuit. Alors, comment maximiser le confort tout en conservant la performance ? Et puis, comme je l’ai dit, nous souhaitons augmenter la longévité de la chaussure pour qu’elle soit à la hauteur de la personne qui y a investi une certaine somme d’argent. Nous voulons qu’elle dépasse les attentes du cycle de vie, de la chaussure et de ses performances. Nous voulons donc dépasser la barre des 300-400 kilomètres, tout en donnant aux coureurs l’impression d’avoir tout le rebond de l’amorti du premier kilomètre.

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