« Je n’ai pas couru depuis 11 mois et trois semaines. Je suis tellement excité d’être de retour », dit Eliud Kipchoge alors que nous nous asseyons pour discuter (via Zoom) quatre jours avant le marathon de Londres réservé aux élites.

Malgré une année d’incertitude et d’entraînement perturbé, il pense pouvoir courir plus vite que jamais. Reste à savoir si ce sera une performance record alors qu’il affrontera l’Ethiopien Kenenisa Bekele ce week-end, mais la vitesse n’est pas la seule chose qui préoccupe Kipchoge alors qu’il se prépare à suivre la ligne de départ. Optimiste, le coureur kényan a déclaré: « Je veux montrer aux gens que Covid-19 ne peut pas nous ruiner ni nous assommer. Je veux prouver que nous pouvons encore travailler pour surmonter l’incertitude ».

Il est le meilleur marathonien au monde, mais il est aussi l’un des plus humbles, car il évoque ses rêves en inspirant les autres et en devenant un « coureur social » une fois qu’il se sera retiré du sport professionnel.

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Eliud, comment allez-vous ? Quel a été l’impact de Covid-19 sur votre entraînement cette année ?
Je vais bien, mon entraînement s’est bien déroulé. Bien que Covid-19 ait eu son propre impact, j’ai essayé de m’assurer d’être vraiment en forme et en bonne santé. J’ai eu du temps libre en mars et début avril, mais dès que j’ai pu, je me suis remis à m’entraîner avec mon équipe pour être en meilleure forme possible.

Dans quelle mesure avez-vous été déçu que les Jeux olympiques de Tokyo n’aient pas eu lieu ?
C’était difficile à accepter, mais je comprends les défis qui accompagnent le sport et à quel point la vie peut être parfois incertaine. J’ai traité le report des Jeux Olympiques comme un signe des incertitudes de cette année. Personnellement, j’ai toujours envie de courir l’année prochaine aux Jeux olympiques et je veux toujours aller chercher cette médaille d’or.

Vous évoquez les incertitudes de cette année, ce à quoi tous les coureurs peuvent s’identifier. Comment avez-vous réussi à rester concentré ?
Je me considère comme un professionnel et comme tout professionnel comprendra, nos carrières possèdent toujours un certain niveau d’incertitude. Mon amour du sport signifie que même s’il n’y a pas de courses, cela ne m’empêche pas de travailler. Cela dit, je dois inspirer les gens, je dois m’entraîner dur, je dois faire face de manière positive et montrer aux gens que Covid-19 ne peut pas nous ruiner ou nous assommer, nous pouvons encore travailler pour surmonter l’incertitude.

Vous avez donné l’impression que descendre en dessous de la barrière des deux heures était facile. Y a-t-il eu un moment pendant l’entraînement ou la course elle-même où vous avez douté de votre réussite ?
L’entraînement est toujours difficile et la course aussi, mais dans l’ensemble, j’étais plutôt satisfait car je réussissais à rester dans le bon rythme. J’ai fait 80% de mon entraînement sans aucune douleur et j’avais l’esprit heureux. En ce qui concerne l’entraînement oui, parfois vous vous sentez fatigué, parfois vous vous réveillez très tôt le matin et vous n’avez pas envie d’aller à l’entraînement ou de courir. J’avais des matins comme ça, mais une fois que je me suis levé et que je commence à courir, après quelques minutes, mon corps se sent bien. En course, je n’avais aucun doute – je voyais les temps et ils m’ont en fait motivé à maintenir le rythme.

À votre avis, à quel point ce sera plus difficile de courir des marathons rapides sans le soutien de la foule ?
La foule joue un grand rôle en ce qui concerne le sport, mais en se concentrant sur dimanche, nous sommes dans des moments difficiles à cause de Covid-19. Nous devons nous assurer que tout le monde est en bonne santé et heureux. C’est pourquoi nous organisons ce marathon à St James’s Park, et non selon l’itinéraire habituel. Je suis vraiment heureux de courir sur les routes de Londres sur le sol londonien, et je veux donner de l’espoir à tout le monde – à l’époque du Covid-19, vous pouvez toujours courir, vous concentrer et gagner.

Vous avez maintenant 35 ans, et vous détenez déjà à la fois le record du monde officiel du marathon et le seul sous la barre des deux heures. Pensez-vous que vous pouvez courir encore un marathon plus rapide ?
Absolument. Je peux encore courir plus vite. Cela est évident ! Je ne sais pas quel numéro ni à quelle heure, mais je peux quand même courir vite.

Que diriez-vous de courir moins de 2 heures dans une situation de course ? Pensez-vous que c’est quelque chose que nous pourrions voir dans un proche avenir ?
Absolument, nous verrons dans le futur une course réelle en dessous de la barrière des deux heures.

Quelle est votre plus grand challenge pour le marathon de Londres ?
Dimanche, ma plus grande compétition est moi-même. Nous partons tous en même temps et parcourons les mêmes tours, la même distance.

Courrez-vous toujours, même après votre retraite de la compétition ?
Absolument, pourquoi pas ? J’irai à des marathons de grandes villes pour courir comme beaucoup d’autres coureurs sociaux partout dans le monde. C’est toujours dans mon esprit de courir tous les World Marathon Majors et quelques marathons plus grandes villes, je veux toujours montrer ce que je peux faire et être sur les lignes de départ en Amérique du Nord, en Asie, en Chine, partout dans le monde.

Avez-vous un endroit préféré pour courir ?
Je dois dire que mon endroit préféré est la course à Londres.

Quel a été votre moment le plus heureux en course à pied ?
Mon moment le plus heureux en courant serait tout mon entraînement et toutes mes courses. Je dirais que mon moment le plus fier serait de courir moins de deux heures à Vienne.

Enfin, quel est votre message pour les 45 000 coureurs participant à la course virtuelle ce week-end ?
Premièrement, je veux remercier les 45 000 personnes qui se présenteront virtuellement dimanche. Mon message est que je vous en prie, commencez la course, sentez-la, profitez-en et nous finirons tous ensemble. Nous courrons physiquement dans les rues de St James Park et vous courrez pratiquement près de chez vous, mais en esprit, nous sommes ensemble alors laissez-nous partir, acceptons l’incertitude et ensemble nous pourrons nous dresser contre Covid-19.